Investerings casesNyheder

Interview med DanBAN Business Angel Jørgen Balle Olesen

Bootstrapping interview med Business Angel Jørgen Balle Olesen
Karoline Wolsing Wullum, Bootstrapping, den 10. maj 2021, kl. 14:57

Jørgen Balle Olesen er en markant impact-investor, som måske mest er kendt som stifter af SAXO.com, har en M.B.A. fra CBS, investerer bl.a. i edtech og har tidligere arbejdet med uddannelse og sundshedsforebyggelse i Bolivia.

 

1. Du overtog familiens boghandel og skabte Saxo.com, Danmarks svar på det oprindelige Amazon, som vores største online boghandel, du nu har solgt. Hvad lærte du især af den rejse?

Det var en spændende rejse både hvad angår digitalisering, nye forretningsmodeller og skalering. Vi gik fra nogle ganske få medarbejdere i kælderen under boghandlen på Østerbro til cirka 65 medarbejdere og en omsætning på 350 mio. kroner. Det mest interessante var nok, at der hele tiden var behov for at innovere. I første omgang var det jo den fysiske distribution, long tail etc., der var fokus på; senere overtog den digitale agenda med e-bøger, lydbøger etc. i abonnement med helt andre nøgletal og nye måder at skabe forretning på. Det store antal kunder og transaktioner skabte også mange data, som både var en udfordring (fx 20 mio. produkter), men som også gav store muligheder for at bruge data til fx kunderettede anbefalinger. Hvad der gik på tværs gennem alle årene var et stærkt fokus på kunderne og en ekstraordinær kundeservice.

De seneste år var jeg meget optaget af at skabe en stærk branding position og her var et konkret projekt samarbejdet med UNICEF, hvor vores kunder kunne give en mikrodonation til udsatte børn, når de købte en bog til sig selv.  Jeg er glad for, at JP/Pol har videreført dette samarbejde, så der nu er samlet over 2 mio. kroner til dette gode formål.

 

2. Du udtaler i The One Initiatives Impact Report Nordic Investors 2020, at du, før du stiftede SAXO.com, arbejdede med uddannelse og sundhedsforebyggelse i Bolivia: Hvordan har det påvirket dine efterfølgende investeringer i startups inden for e-learning og e-bøger?

Det er rigtigt, at jeg nogle år før jeg startede Saxo rejsen, arbejdede halvandet år i Bolivia, og jeg kan med hånden på hjertet sige, at det både er noget af det sjoveste, men også mest interessante, jeg har beskæftiget mig med. Lige siden har indtrykket af børn i skoler lang ude på landet med ufattelig ringe vilkår i forhold til både skolebygninger, materialer, lærerkræfter og ernæring etc. brændt sig ind på min lystavle. Det er noget, jeg bruger som brændstof for mit engagement på uddannelsesområdet.

“Jeg tror vitterlig på, at teknologi vil være vejen til, at mange af disse unge mennesker, som man bestemt ikke skal underkende i forhold til evner og kamplyst kan leap-frogge ind i en ny verden, hvor de kan tilegne sig viden på helt nye måder”.

Jeg er opmærksom på, at det kræver en infrastruktur, men det kan vi understøtte i mindre skala for at vise, at det rent faktisk kan lade sig gøre. Og så må vi jo sikre, at infrastrukturen kommer på plads hen ad vejen. Vi har ikke rigtigt råd til andet, hvis vi vil skabe økonomisk udvikling, demokratiske styreformer etc.

I 2020 blev jeg såkaldt founding partner i Human Practice Foundation, en NGO stiftet af Pernille Kruse Madsen med fokus på skoler i Nepal, Kenya og Danmark. Her fik jeg i april i år muligheden for at besøge projektområdet i Nepal. Det var en kæmpe oplevelse både at se de konkrete skoleforbedringer med toiletter, biblioteker, it-hubs etc., men også at se de programmer, der gennemføres for at sikre en bedre kvalitet af uddannelsen. Det var virkelig interessant igen at få ‘jord under neglene’ – men også at se muligheder for at anvende nogle af de digitale platforme til at accelerere it-udviklingen lokalt.

 

Testperioden af produkter bød på succesfulde resultater

Allerede i februar 2019 fik de testet deres produkter hos restauranter som Aamann’s, No.2, TRIO, Sonny, Dagligstuen og efter en vellykket testperiode, blev ovennævnte restauranter deres første officielle kunder, da de lancerede deres første produktsortiment. Herfra gik det stærkt og i februar 2020 var deres kunder allerede vokset til imponerende 110 kunder.

3. Hvilke edtech-startups synes du er særligt perspektivrige eller værd at lægge mærke til i disse år?

Jeg vil være ubeskeden og nævne nogle af de edtech startups, jeg er involveret i. Nogle med større andele end andre og nogle med mere aktiv involvering: De platforme, hvor jeg ser det største internationale potentiale, er danske Coders Trust og peruvianske Udocz, som har over 600.000 videregående studerende som brugere. Lokalt står Bookbites virkelig stærkt i norden, ligesom GoLearn har en fin forretning i Danmark. Derudover har jeg også mindre positioner i Tutor fra Estland og Lyfta fra UK.

Jeg har også nogle investeringer som ligger lidt i grænselandet ifm. at være egentlige edtech – det er startups, som jeg vil kalde supportive technologies f.eks. Tiimo(adhd-app), Subreader (tekst til lyd for svage læsere) og Be My Eyes (hjælp til svagtseende). Endelig har jeg et par investeringer, der ligger længere til ‘højre’ i værdikæden rettet mod hiring, Innoflow og onboarding, Introdus. Det kan virke som lidt spredt fægtning, men edtech er et stort og kompliceret område og trods forskelle på startups, er der ofte læring fra én startup, som kan videreføres til et andet. Der skal også nævnes, at jeg også er investor i den finske edtech-vc Sparkmind, nordens første edtech fund. De har gennemført nogle gode edtech-investeringer.

Selvom jeg forsøger at fokusere på edtech, sker det også, at jeg falder for andre investeringer, simpelthen fordi teamet, teknologien eller forretningen lokker. Det gælder f.eks. Anyday (split payment på kunde fair vilkår), Turis (en engros order platform), Firmnav (AI), Onrobot (robotics), Mapspeople, Motosumo, Donkey Republic og Nabofarm. Derudover er jeg også med i Scale Capital (som investor og ESG-ambassadør).

 

4. Hvad ser du efter ift. dine startup-investeringer, og hvad bidrager du selv med til dine portefølje-selskaber – eller er du bare passiv investor?

Jeg lægger typisk vægt på international scalability, at det helst skal være en abonnementsforretning (SaaS). Jeg holder mig så vidt muligt fra hardware. Ideelt er de godt i gang med produkt-/kundematch og har vist en begyndende monetarisering. Det er for mig det ideelle tidspunkt at komme ind på, fordi der kan tilføres så megen værdi i de her tidlige faser. Hvis det går som forventet, forsøger jeg at følge op på min andel, når der kommer ny kapital ind. Jeg er meget aktiv i nogle startups og mindre aktiv i andre – det afhænger i høj grad, om de beder mig bidrage.

 

5. Vi taler generelt meget om grøn omstilling, og FN’s Verdensmål 4 – Kvalitetsuddannelse er centralt for dig: Hvad er det, vi kan i Danmark i forhold til læring, som kan bidrage til verden?

Vi har en langvarig demokratisk tradition og også en pædagogik, som – i hvert fald i forhold til andre og mere autokratiske samfund – er baseret på ligeværd og en høj grad af tillid. Vi er gennemdigitaliserede. Vi har også en stærk design tradition, som også kommer til udtryk gennem fx gode UX-løsninger, enkelt design – og så er LEGO jo dansk. Vi skal tænke på, at den viden, vi hælder ind i hovedet på folk, den går aldrig væk. Jeg tænker ikke, at der er mange investeringer, der kan måle sig med det afkast en bedre uddannelse giver anledning til.

“Det ville være fantastisk, hvis der fra politisk hold kom et serøst sats på at udvikle denne vertikal fuldstændig på linje med fx den grønne omstilling”.

Potentialet er enormt hvis man ser på investeringsaktiviteten i forhold til det samlede spend. Vi er stadig i meget early days. Der er så mange muligheder for at gøre uddannelse bedre life-long, mobile on the go, adaptive etc., og med en vinkel, hvor vi både ser på hard- og soft skills, så vi uddanner hele mennesker, uanset hvor det er i verden.